The Science That Know All

 

 

Statistics  have  shown  that  in  the 18th century,  during  the  time  of  the  smallpox  epidemic,  milkmaids  who  had previously  caught  cowpox  were  less  likely  to  get  smallpox.  As  a  result  of  this  observation,  the  smallpox  vaccine  was 

created.

Statistics  can  also  show  us  what  type  of  transportation  is  the  most  dangerous,  which  country  in  the  world 

has  the  chubbiest  population,  and  how  many  people  in  Sweden  have  the  last  name  “Karlson.”  Statistics  knows 

everything!

A  Science  with  Status

The  word  “statistics”  came  from  the  Latin  word  status,  which  means  a  “composition  or  state.”  Simply  put,  statistics  shows  the  state  of  affairs  in  a  field  or  phenomenon.  It  is  a  science  that  looks  at  patterns  while  analyzing  large  volumes  of  data.  For  example,  if  researchers  wanted  to  understand  how  frequently  boys  or  girls  are  born,  they  could  not  just  use  one  or  a  few  families.  Rather,  they  have  to  analyze  data  from  a  large  number  of  families,  and  only  by  doing  this,  they  can  avoid  errors  in  conclusions.  Statistics  shows  that  the  frequency  of  boys  and  girls  being  born  is  roughly  the  same.

We  have  used  statistics  since  ancient  times  when  states  and  writing  systems  were  first  developed  (about  4–5  thousand  years  ago).  For  example,  even  in  Ancient  Egypt  and  China,  they  conducted  censuses —  gathering  large  amounts  of  data  about  the  populations  living  in  their  territories.  The  Bible  even  mentions  a  census  conducted  by  the  Israelite  King  David  about  three  thousand  years  ago.

Ancient  data  collection  methods  differed,  but  one  of  the  most  basic  methods  was  to  conduct  a  survey  while  doing  rounds  in  residential  districts.  Censuses  of  this  type  are  still  used  around  the  world  to  this  day.  In  order  to  conduct  a  population  census  in  a  country,  statisticians  tour  apartment  buildings  and  houses.  At  that  time,  the  information  was  manually  entered  into  specialized  tables  (now,  into  computer  databases),  and  carefully  guarded.  This 

process  was  necessary  for  a  government  to  know,  for  example,  how  many  men  could  be  drafted  into  the  army  in  the  event  of  a  war,  or  how  many  able-bodied  people  could  work  and  pay  taxes,  and  so  on.

 

Milkmaids  and  Smallpox

 

Do  statistics  impact  our  everyday  life?  The  better  question  is:  how  don’t they?  In  the  Middle  Ages,  there  was  a  terrible  series  of  epidemics,  including 

smallpox (a  very  contagious  viral  infection  which  often  leads  to  a  painful  death).  “The  Black  Death,”  as  it  was 

called,  was  absolutely  disastrous.  In  Europe  alone,  up  to  half  a  million  people  died  of  this  disease  each  year  in  the  Middle  Ages. 

The  only  consolation  for  those  who  were  ill  and  survived  was  the  knowledge  that  they  would  never  again  contract 

smallpox.  True,  they  were  often  disfigured,  scarred,  and 

covered  with  pockmarks  on  their  faces  and  bodies.  This  is 

the  disease’s  way  of  asking  you  to  “remember  it.”

But  statistics  did  not  only  give  rise  to  upsetting  results. 

Scientists  who  were  studying  data  about  the  illness  in  the  end  of  the  18th  century  took  note  of  the  fact  that  milkmaids  were  far  less  likely  to  contract  the  illness.  It  became  apparent  that  those  who  were  in  frequent  contact  with  cattle  often  contract-

ed  “cowpox.”  Cowpox  goes  through  the  human  body  quite  easily,  safely,  and  without  unpleasant  consequences.  Most  importantly,  those  who  recovered  from  cowpox  would  never  get  the  black  and  infectious  smallpox.  So,  thanks  to  the  use  of  statistics,  a  vaccination was  developed.  Vaccines  are  small  doses  of  the  disease  that  are  administered  to  a  person.  After  this  exposure,  the  body  naturally  fights  the  disease,  hence  preventing  it  from  spreading.  Even  the  word 

vaccination  comes  from  the  Latin  word  vaccus,  or  “cow.”

Statistics  help  to  preserve  our  health  even  today.  The  effectiveness  of  new  medicines  and  treatment  methods  must  be  confirmed  through  statistical  data.  For  example,  in  Russia,  treatment  using  homoeopathic  dilutions  (extremely  small  doses  of  a  given  substance  which  have been  diluted  into  a  solution  that  is  over  99.9%  water  or  alcohol  in 

composition)  were  found  to  be  ineffective,  meaning  that  the  supposed  “benefits”  of  this  treatment  are  not  supported  by  statistics.

Why  Drive  If  You  Can  Fly?

 

Statistics  can  both  reveal  our  unreasonable  fears  and,  on  the  other  hand,  show  us  real  dangers.  It  is  known,  for  example,  that  about  40%  of  people  are  afraid  of  flying  in  aeroplanes,  and  most  people  consider  air  travel  to  be  the  most  dangerous  mode  of  transport. 

However,  statistics  demonstrate  that  the  most  dangerous  modes  of  transportation  are  actually  by  motorcycles  and  mopeds.  These  are  followed  in  second  place  by  cars;  trains  in  third  place;  river  and  sea vessels  in  fourth;  and  aeroplanes  are  the  absolute  last.

It  is  apparent  that,  despite  the  fact  that  aeroplane  crashes  are  quite  infrequent,  they  are  discussed  very  often  by  media  outlets. 

But  consider:  do  these  same  media  outlets  dedicate  nearly  as  much  time  to  car  or  motorcycle  accidents?  Meanwhile,  statistics  show  that  the  rate  of  death  in  automobile  accidents  is  2.5  times  higher  than  that  of  aeroplane  crashes  (the  average  number  of  deaths  per  100  million  kilometres  fl  own  en  route  is  0.9375  and  0.375,  respectively). 

Despite  this,  the  number  of  people  who  are  afraid  to  ride  in  a  car  is  almost  zero!

 

And  Did  You  Know?

 

Don’t  think  that  with  statistics  you  can  only  count  the  number  of  sick  people  or  accidents.  Using  statistics,  we  can  learn  that:  9%  of  people  on  the  earth  are  left-handed; 

about  one  fi  fth  of  the  world’s  gold  reserves  are  found  in  South  Africa;  only  1%  of  the  world’s  population  has  higher  education;  in  Sweden,  there  are  over  200,000  people  with  the  surname  Karlson;  the  mass  of  human  skin  is  one-sixteenth  of  the  mass  of  the  whole  body;  and  much  more.

Why  would  we  want  to  know  all  of  this?  Sometimes,  it’s  not  really  obvious  why.  But  let’s  recall  the  smallpox  example:  at  first  glance,  people  from  that  time  also  thought  that  knowing  the  incidence  of  disease  by  profession  was  useless  information,  but  it  ended  up  turning  the  world  on  its  head!

But  let’s  look  at  nowadays.  Statistics knows  which  country’s  citizens  are  the  heaviest  in  the  world —  two-thirds  of  the  United  States  population  is  overweight. 

It  knows  that  Japanese  citizens  live  the  longest  in  the  world  (life  expectancy  there  is,  on  average,  83.7  years).  This  knowledge  has  practical  uses.  Obesity  creates  huge  problems  in  public  health,  which  means  that  it  is  critical  to  find  the  source  of  the  issue  and  decide  how  to  address  it. 

Statistics,  once  again  to  the  rescue,  demonstrates  whether  or  not  these  methods  are  effective.  And  data  on  the  life  expectancy  of  a  population  can  help  us  learn  how 

to  increase  this  number  worldwide.  For  example,  in  New  Zealand,  the  national 

life  expectancy  in  2016  was  83.4  years  for  women  and  79.9  for  men.  Interestingly,  the  gap  between  male  and  female  life expectancy  has  decreased  by  almost  6  years 

since  the  1970s,  but  life  expectancy  for  both  genders  has  increased  in  that  time.  This  is  a  strong  indicator  of  a  nation  successfully  developing  toward  better  public  health.

 

Lies,  damned  lies,  and  statistics

 

These  words  of  the  famous  American  writer  Mark  Twain became  the  grounds  for  many  jokes  about  statistics.  There  are  even  sayings  and  jokes  related  to  statistics. 

“If  you  live  to  one  hundred,  you’ve  got  it  made.  Few  people  die  past  that  age.” Or  “If  one  man  eats  a  whole  chicken  at  night,  and  another  goes  to  bed  without  dinner, 

then,  on  average,  each  of  them  ate  a  half  of  a  chicken.”

They  all  basically  state  that  if  you  look  only  at  statistics,  your  idea  of  reality  can  become  very  skewed.  For  example,  if  you  calculate  the  average  salary  of  the  employees  in  a  company  by  a  single  common  figure,  then  the  value  you  receive  as  a  result  is  likely  to  be  very  misleading;  when  calculating,  the  significantly  higher salaries  of  the  upper  management  will  be  piled  in  with  those  of  the  rest  of  the employees.

 

Useful  Reading

 

In  1954,  the  American  writer  Darrell  Huff even  wrote  a  book  with  the  colourful  title  How  to  Lie  with  Statistics.  It  details  the  various  ways  of  distorting  statistical  data  and  faulty  modes  of  analysis  that  lead  to  unreliable  conclusions.  This  is  just  one  example  of  this  type  of  book.  In  1936,  presidential  elections  were  held  in  the  United  States.  On  the  eve  of  the  election,  one  very  established  magazine  decided  to  conduct  a  telephone  survey  of  several  million  subscribers  to  predict  who  would  win  the  election.

The  result  showed  that  the  candidate  from  the  Republican  party  would  win.  But  in  reality,  the  Democratic  candidate  won  the  election.  The  distortion  of  statistics  here  lay  in  the  fact  that  the  the  only  voters  interviewed  were  those  with  a  higher  income —  that  is,  those  who  both  possessed 

a  home  phone  and  could  afford  to  subscribe  to  a  weekly  magazine  in  the  midst  of  the  American  Great  Depression  (at  that  time,  both  of  these  were  prohibitively  expensive). 

Evidently,  the  poll  was  conducted  only  among  wealthy  voters,  who  traditionally  supported  Republican  Party  candidates.

Therefore,  when  certain  statistical  data  is  presented,  we  must  pay  attention  to  their  sources,  and  trust  only  professionals. 

Because  statistics  is  a  science  and  should  be  researched  only  by  specialists